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在美國念大學,最煩惱的不是成績,也不是能不能申請到學校,而是學校會給多少獎學金?能唸得起想上的大學嗎?我常想,這會不會是台灣小孩和美國小孩最大的不同點?台灣高中生只要把書念好、把試考好就沒事了,可是美國高中生還得擔心學費,除非父母願意傾家蕩產幫忙揹相當幾百萬台幣的學貸,否則就得努力申請獎學金、找打工機會才能上理想大學,不然就得區就二線大學。

還沒開始申請大學,怎麼申請獎學金呢?有什麼獎學金可以申請呢?

一般的獎學金多半是給十二年級生,少數單位有提供名額給還沒要畢業的高中生,參加大型比賽是其中一種,先來介紹一下。

美國高中有包括數理化生物的奧林匹亞競賽Olympiad Competition,但都得由學校老師提名或組隊報名,而這項工作完全屬於課外活動性質,必須有老師願意多花課外時間輔導、學校願意花報名費、學生願意花錢自費參加,否則便無從參與,城鄉差距其實就在此產生,明星學校或是私立高中的學生自然較有機會接觸這樣的機會。

我們住鄉下,女兒唸的是公立高中,雖然修了許多可抵大學學分的AP課,但所有老師中只有一名教物理和總體經濟學的老師沒有孩子,所以每星期願意貢獻兩天在課後訓練學科競賽、自然杯和辨論社,至於奧林匹亞則完全沒有老師願意帶隊。

不過,馬里蘭大學有個比較小規模,專門給州內高中生參加的數學競賽University of Maryland High School Mathematics Competition,未滿十九歲的高中生都能參加,當然啦,還是得有老師報名、學校掛名交美金75元報名費。

比賽採筆試形式,在自己校內上學時間舉行,所以家長完全不用擔心接送問題。有兩部分,第一部份是七十五分鐘做25題單選題,每題答對四分,答錯倒扣兩分,沒作答或多選者不倒扣,所以總分是一百,最低分則是負五十分。

內容涵蓋幾何、代數、三角函數和機率…等高中數學範圍,但不包括微機分。雖說所有高中生都能考,但學校通常只問已經修到微積分的學生是否願意參加?我沒寫錯喔,這裡是美國,美國小孩都不愛考試,尤其是考數學!如果非必要,大家寧可在教室瞎混,也不會去考試,學校通常都要準備糖果點心來奉承願意來考的學生,所以2012年,全州參加考試的人數只有2,588人。

報名期限通常在十月初,第一次筆試在十月底,成績約在前百分之十者可進入第二關,十一月開始第二次筆試,每年的關卡成績約在50-52分,得至少答對一半多一點,13題。

牽牽十年級時第一次參加,考得很慘,慘到我和她都不想記得,也忘了幾分,當時只覺得無論這小妞各科表現多好,她骨子裡還是多一點文學細胞!

今年,女兒某天從學校回來,神秘兮兮的給了我兩顆巧克力,說:「我們今天考數學競賽,老師給有去考試的人巧克力。」

「妳考得怎樣?」

「我只寫了十二題…」

喔,沒希望了,我心裡想。

「可是我完全沒猜,如果都對會有48分,去年晉級要五十分,我算很接近啊,也許有點希望,不像上次猜了一堆,分數都被倒扣光了!」

說得也是,考試規則一定要看清楚,有倒扣絕不要亂猜。

過了幾個月,女兒帶了一張十元美金的禮卷:「哈,我居然是全校最高分耶!」

「真的?去年考很高的男生呢?」

「他今年聽說寫太急,答了好多題,大概錯太多了,只有二十多分!」

「那妳幾分?」

「我答十二題錯一題,42分,還是不能晉級。」

今年的平均分數是 16分,晉級要52分,兩部分總分前三名可以得到馬里蘭大學全額獎學金,以及美金各$500、$400或$300元,各郡冠軍各得美金一百,女兒只是全校冠軍,不是全郡冠軍,所有只有一張十元禮卷,不知道是不是老師自掏腰包來的!歷年來,女兒學校從來沒有人能晉級,要靠這項競賽拿獎學金是非常不可能啦!除非參加課外補習,或者真是數學天才,榜上幾乎一半是這樣的華人小孩。

學校另外還贊助一項AMC( The American Mathematics Competitions)數學競賽,AMC8給八年級或以下參加,AMC10和AMC12給十年級和十二年級或以下參加,在後兩者表現好的話,可晉級三小時十五題演算題的American Invitational Mathematics Examination (AIME),前三十名繼續晉級兩天九小時,六題證明題的數學奧林匹亞United States of America Mathematical Olympiad (USAMO),最後選六名代表美國參加國際數學奧林匹亞International Mathematical Olympiad。

AMC10和AMC12的計分規則有點怪,總共75分鐘答25題,對一題六分,答錯不倒扣,但空白會有1.5分,所以也是不鼓勵猜啦!

「我覺得比上次那種數學競賽難,只寫了八題,算了一下,頂多73.5分,有個男生說會14題,總分可能超過一百分。」超過一百就能晉級,至少要答對一半多一點,14題。

那麼會有什麼獎勵呢?全校冠軍會得到一個別針和十元禮卷,其他人就只拿到一張獎狀,之後晉級者會有獎牌。有獎金嗎?沒有,但申請學校時會很有用,尤其想專攻數學的話。

牽牽當然不可能晉級啦,數學也不會是她的專長,只是,原本以為能因此拿到一點獎學金的夢想破滅,得找別的門路囉。

想建議學校贊助比賽的話,請點下面各比賽連結:

University of Maryland High School Mathematics Competition http://www2.math.umd.edu/highschool/mathcomp/2012.html

USA Mathematical Olympiad http://amc.maa.org/usamo/usamo.shtml

USA Chemistry Olympiad http://portal.acs.org/portal/acs/corg/content?_nfpb=true&_pageLabel=PP_TRANSITIONMAIN&node_id=528&use_sec=false&sec_url_var=region1&__uuid=d21b88ea-0de7-42dc-bdc7-edc1e16d3a0d

USA Physics Olympiad http://www.aapt.org/physicsteam/2012/

USA Biology Olympiad (USABO) http://www.usabo-trc.org/guidelines.php

AMC http://en.wikipedia.org/wiki/American_Mathematics_Competitions

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